¿A qué grupo de consumidores se refieren cuando los economistas argumentan que un nivel moderado de inflación estimula el consumo?

Excelente pregunta Siendo el cínico que soy, siempre he creído que los gobiernos tratan de justificar la inflación porque siempre están endeudados. Su intento de convencer a la gente de una inflación moderada tiene mucho que ver con expandir su propia influencia en la economía y poco con ningún tipo de bien común.

De todos modos, por parte del comportamiento del consumidor, diferenciaré entre consumo e inversión. En cuanto a la parte de consumo, a veces compro cosas a granel cuando estoy seguro de que no son perecederas y eventualmente haré un buen uso de ellas. De lo contrario, para los bienes de consumo, no hace mucha diferencia. Sin embargo, al tomar una decisión de inversión, ciertamente tomo en cuenta la inflación y, para el caso, calculo la tasa de inflación como el doble de las cifras oficiales. En cuanto a los asalariados de ingresos bajos y fijos, tienen poco o ningún gasto por encima de las necesidades básicas. Además, por razones obvias, no pueden pagar en grandes cantidades, incluso cuando lo hacen pueden ahorrar algo de dinero. Por lo tanto, son algunas de las víctimas obvias de la inflación a pesar de que el gobierno informa que eso es bueno para la economía.

Permítanme comenzar con un ejemplo de un estudio no relacionado presentado en esta charla TED: Cómo resolver los embotellamientos. Después de introducir una tarifa de tráfico, Estocolmo experimentó una reducción del 20% en el tráfico durante las horas pico. Luego realizaron entrevistas preguntando a las personas cómo cambiaron sus hábitos de conducción después de la introducción de la tarifa de tráfico, pero casi todos dijeron que no habían realizado ningún cambio. La verdad es que a nivel individual, prácticamente no hubo cambios perceptibles en el comportamiento. Sin embargo, en conjunto, todos estos cambios aparentemente indiscernibles se sumaron a una reducción importante en el tráfico de las horas pico. Por ejemplo, un viajero podría comportarse como lo hacía normalmente, pero en raras ocasiones podría irse a trabajar temprano para evitar la tarifa. En conjunto, estas “raras ocasiones” ocurren cientos de veces al día, lo que lleva a una reducción en el tráfico general.

En ese ejemplo, las personas no sabían cómo la tarifa de tráfico influía en sus decisiones porque el efecto era muy pequeño. Lo mismo ocurre con la relación entre inflación y consumo. Casi nadie piensa en la inflación al hacer compras, la mayoría de las personas compra lo que necesita de inmediato y no considera cómo puede cambiar el precio en el futuro, excepto tal vez en “raras ocasiones”. A nivel individual, la inflación casi no tiene influencia perceptible en el consumo, pero a nivel social la inflación se correlaciona positivamente con el consumo. La inflación solo puede llevar a las personas a aumentar su consumo en un par de dólares al año, pero en la sociedad, esos dos dólares suman un aumento en el consumo de millones de dólares.

Sin embargo, hay algunos productos que incluso los consumidores habituales parecen ser muy conscientes de las fluctuaciones de los precios. Uno de estos son los sellos. La Oficina de Correos de los Estados Unidos introdujo sellos para siempre porque la confluencia de la reducción en el uso del correo y el aumento constante en el precio de los sellos estaba perjudicando la venta de libros de sellos. Básicamente, la gente estaba descubriendo que cuando llegaron a usar sus sellos, el precio había aumentado, por lo que dejaron de comprar libros de sellos y simplemente compraron sellos según fuera necesario. La introducción de sellos para siempre significaba que las personas podían comprar sellos en el presente y no tener que preocuparse por el costo futuro del envío de correo, lo que llevaría a un aumento en la venta de libros de sellos. La última vez que compré un libro de sellos fue hace al menos 4 años, pero fui una de las millones de personas que tomó o tomará la misma decisión de compra que resulta en la venta de millones de sellos para siempre cada año.

Por supuesto, hay un grupo de consumidores que son mucho más conscientes de la inflación: las empresas. Debido a que a menudo realizan compras en grandes cantidades, incluso las bajas tasas de inflación pueden generar un aumento en los costos de miles o incluso millones de dólares. Esto alienta a las empresas a realizar compras anticipadas y mantener grandes existencias si creen que los precios aumentarán en el futuro.

La inflación del 3-4% es el producto de una economía saludable (e incluso eso es discutible). Nunca he comprado la línea para que la gente deje de comprar cosas si no subiera de precio. No tiene sentido y es demostrablemente falso con bienes discrecionales como la tecnología que experimentan niveles muy altos de deflación. No tengo idea de qué lógica retorcida lleva a la conclusión, entonces, de que los precios de los alimentos suben mes a mes aumenta el gasto y hace que la economía sea mejor y la gente más feliz.

La única forma en que puedo pensar que la inflación puede ayudar a una economía a crecer es que al hacer que las cosas sean más caras, la gente tiene que recurrir a pedir dinero prestado para salir adelante y toda nuestra estrategia de crecimiento económico se basa en una deuda cada vez mayor.

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